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谷歌和Facebook争相收购,AR核心技术竟掌握在它们手里!

2017-11-29 22:52:15 北京和田文化 阅读

对AR和AI技术稍有了解的小伙伴都知道,计算机视觉相关技术是这些领域非常重要的基石。近年来,我们注意到硅谷的巨头们,如谷歌、Facebook、Snap等都纷纷开始布局AR和AI,收购了多家在计算机视觉方面有着独特技术的创企。从统计中发现,其中有许多都诞生于东欧地区。这背后,是否有着神秘的联系?

2015年9月,在Snapchat宣布收购了位于敖德萨的图像处理初创公司Looksery之后,乌克兰创业社区和科技媒体开始疯狂起来。

据报道,这笔交易的价值约为1.5亿美元,这是乌克兰迄今为止最引人注目的创业成功案例之一。

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Looksery的应用程序可以实时改变任何人的脸部,例如在与某人进行视频聊天时使用有趣的动画或增加一些特效,去除面部瑕疵和改变眼睛的颜色等等。该公司由Victor Shaburov创立,他是一位连续创业者,也是人才青年计划竞赛的积极支持者。

在2013年,Shaburov见到了即将成为Looksery首席运营官的大四学生Yuri Monastyrshyn。Looksery产品团队的工作人员都是在俄罗斯索契聘请的,当时乌欧两国的关系还非常和谐。收购完成后,Looksery团队迁至美国硅谷,与Snapchat的新同事们合作。

受硅谷青睐的东欧技术创企

在一系列获得成功的东欧计算机视觉和面部识别初创公司中,Looksery是首个获得关注的。

在2016年初,Facebook收购了位于白俄罗斯明斯克的公司Masquerade,这家公司开发了一款视频滤镜应用程序MSQRD,这款应用程序曾是苹果App Store中最受欢迎的应用程序之一。Facebook将MSQRD描述为“具有世界级视频成像技术的奇妙应用程序”。

就在一年多之后,另一家白俄罗斯公司AIMatter在获得了200万美元之后,很快就被谷歌收购了。这家公司的产品为Fabby,是一款用于在移动设备上进行实时照片和视频编辑的SDK。Fabby的显著功能是建立在基于神经网络的AI平台之上的,允许用户将编辑对象从原始背景中分离出来。

俄罗斯的创业公司都非常火热。去年,Mail.Ru集团员工Alexey Moiseenkov开发的应用程序在全球应用程序商店排名上升之前,就已经成为地区性的热门应用了。这款名为《Prisma》的应用程序也建立在神经网络之上,APP邀请用户为他们的照片添加令人惊叹的艺术效果,使其看起来像艺术作品。

这个方法其实并不新鲜(参见德国的DeepArt.io,由Sergey Morugin创建的俄罗斯项目Ostagram),但《Prisma》的独特优势在于其速度和移动化的格式。

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《Prisma》可以将你的照片与世界名画相结合

在2017年,《Prisma》的团队推出了《Sticky》,这款新的应用程序把自拍变成贴纸来丰富用户的社交。该公司目前仍然是独立的,但最近的传闻已经表明,Facebook和Snapchat都有收购该公司的意图。

伟大的起源——从前苏联时代说起

开发移动计算机视觉技术不仅仅是数学案例这么简单。开发时需要考虑到许多现代移动设备的有限处理能力,所以优化性能是非常重要的。

“没有人需要一个只能在iPhone X上运行的AR应用程序,” Viktor Prokopenya(白俄罗斯企业家,最近为AI创业公司投资一亿美元)说道。“世界上有数十亿台设备,其中只有很小一部分是昂贵的,剩下的都是低端的。如果你想做一个大众市场的移动应用程序,它需要能够在iPhone 5s上运行,并提供每秒30帧的效果,这本身就是一个挑战。”

东欧工程师正是为解决这一系列技术挑战而工作的人才,这可以追溯到苏联时代的教育传统。尽管道德和经济方面并不是非常出色,但共产主义展现了一个罕见的能力,那就是能够培养出跨越多个领域的优秀科学家和工程师。

“在机器智能领域,马尔可夫链、马尔可夫随机场和马尔可夫模型是深度学习的基础,而隐马尔可夫模型则是语音识别的重要模型,” Alexander (Sasha) Galitsky(一位著名的俄罗斯和乌克兰投资者,通过Almaz Capital基金向全球投资)说道。“苏联和乌克兰著名数学家Alexey Ivakhnenko仍被称为深度学习之父。”

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在苏维埃政权崩溃的同时,当地的数学教育体系在很大程度上得到了保存。

明克斯白俄罗斯国立大学计算机编程系教授Alexander Kurbatsky补充说:“这一转变正在逐步演化,因此,良好的数学教育为今天的数字化转型创造了一个优秀的培育环境,超越了前苏联的领土。”他指的是过去20年成千上万迁移至硅谷、柏林、以色列甚至亚洲的IT工程师和企业家。

后浪推前浪,相机已成了解用户最佳窗口

这些IT人才中还有相当多的人仍然在东欧地区生活和工作。然而,面部识别和相关AR技术的新角色正在涌现。

被Facebook收购之后,两位前MSQRD团队成员Andrey Yanchurevich和Dmitriy Dorin创立了AR Squad,一家致力于“下一代AR内容”的创业公司。

“有趣的面具只是MSQRD病毒策略的一部分,” 该公司说道。“今天,我们正在发展用户与AR之间的新层次互动。”这个年轻的公司聘请了MSQRD的整个艺术团队以及来自这个领域的其他专家,并为来自美国、俄罗斯和白俄罗斯的客户服务。

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Banuba是一家诞生在白俄罗斯的创业公司,通过其在香港和塞浦路斯的办事处运营全球事务。最近该公司为全球应用程序开发商和发行商开发了AR移动软件开发工具包。这个技术在很大程度上依赖AI算法来识别人的脸部和身体;了解他们的情绪、面部表情、姿势和手势,并估计种族、年龄和性别。

这款解决方案可以用于各种应用程序,从改善心情的内容建议到非常实用的建议。例如,哪种发型最适合您,或者您未来会是什么样。根据该公司首席执行官Vadim Nekhai的说法,Banuba的优势在于其“在同一款设备上混合技术的能力,并优化它们的突破性性能结果。”

2017年初,Banuba从Prokopenya及其投资伙伴手中获得了500万美元的投资。此后,这家创业公司启动了一项“技术兑换股权”计划,全球范围内的应用程序开发商和发行商都可注册。

第一份此类协议是与白俄罗斯的另一家创业公司Inventain签署的,用以开发基于AR的手机游戏。一个名为Camera First的公司则获得了Banuba120万美元的资金注入,来开发游戏。

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移动AI和AR技术的意义远远超出了制作花哨图片和视频功能的意义。“这种技术几乎可以用于任何类型的应用程序,” Prokopenya说。

他设想了这样一个世界,“任何应用程序都可以通过相机来了解用户:男性还是女性、年龄、种族、压力等等,”他补充说。“然后根据这些参数对内容进行优化,以获得最佳性能。”

比如,健身应用程序可以通过分析脸部来了解用户的体重变化,而游戏则可以调整其定价模式以适应用户类型。Prokopenya并没有将这类应用程序视为侵犯用户隐私,而是从中看到了一些“移情”的东西。他说:“它们会理解你脸部所表现出的情绪,并相应地调整它们的内容。”

在商业领域,俄罗斯创业公司VisionLabs开发了面部识别软件。这个名为Face_IS的解决方案允许零售商面向客户提供个性化的服务。该技术还可以用于个性化广告、物联网(IoT)项目、医药、交通、VR/AR中的用户识别。

VisionLabs的另一个解决方案Luna,凭借“独特的质量和性能模式识别技术”可以让企业根据图像“立即验证和识别客户”。

这项技术引起了谷歌和Facebook的关注,它们肯定了VisionLabs在计算机视觉和神经网络领域发展专业社区的努力。

隐忧蔓延:“反面部识别”算法诞生

来自该地区的另一个有前途但具有争议性的技术是FindFace,由莫斯科创业公司NTechLab于2015年推出,它是“世界上最精确的面部识别技术,用于人脸检测、验证和识别。”

FindFace建立在深度学习和基于神经网络的构架之上。2015年11月,NTeachLab赢得了在美国举行的世界人脸识别竞标赛的 MegaFace Benchmark。这项挑战是尽可能多地从一百万张照片数据库中识别出更多的人。这家公司通过FaceNet赢过了包括谷歌在内的100多个竞争对手。

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这款应用程序在俄罗斯成为头条新闻,社交媒体用户只需一张照片就可以用它找出照片人物的正确姓名。事实上,FindFace可以将照片与俄国内流行的社交网络Vkontakte上的人物形象相匹配。该应用程序主要用于约会目的,虽然警方也用它来寻找罪犯,甚至还有人使用它来骚扰年轻女性。尽管如此,这家初创公司最近在由Impulse VC领导的一轮融资中获得了150万美元,据说Impulse VC与俄罗斯亿万富翁Roman Abramovich有关。

Yandex技术分销总监Grigory Bakunov提出了一个对抗这种侵入式技术的的方法。他花了一天的时间开发了一种“反脸部识别算法”,用化妆来隐藏人们的身份。

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Grigory Bakunov

Bakunov在接受采访时说:“这项服务能够提供未来风格的妆容,只需几个脸部线条就能够欺骗智能相机。”然而这个项目是短暂的,因为Bakunov意识到可能会有不法分子利用这个技术来欺骗银行和警察。

“这就是为什么我们决定不应该在市场上推出它,”他补充说。“有人将其用于恶意目的的可能性太高。”

(编辑:眼睛睁不开的VR陀螺菌)


标签:   谷歌 Facebook AR核心技术